Quien ya es madre lo sabe bien. Lo primero que nos preguntan a menudo después de dar a luz es «¿cuánto pesa el bebé?». Casi parece que todo lo demás es secundario a los kilos. Evidentemente no es así, Dios no lo quiera, pero es cierto que el peso se considera casi un «indicador de bienestar» infalible. De hecho, si lo piensas bien, para toda madre, la crianza de los hijos es fundamental. Y durante las evaluaciones de salud, los pediatras también prestan especial atención al desarrollo, haciendo uso de dos herramientas muy útiles. Los percentiles y las curvas de crecimiento. Veamos qué es y descubramos nuestra calculadora de percentiles de crecimiento.

Percentiles de crecimiento

Que son las curvas de crecimiento 

Son gráficos que, como su nombre indica, dan información sobre el crecimiento de un niño, en particular sobre el peso, la altura y el perímetro cefálico. Para cada uno de estos parámetros existe una curva de crecimiento precisa. La edad del niño en meses o años se indica en el eje horizontal (abscisas) de un plano cartesiano, mientras que en el eje vertical (ordenadas) el peso expresado en kilos o la altura o perímetro cefálico en centímetros. Después de identificar la edad, se mueve verticalmente hasta que se cruza con la medida de interés. 

Al combinar todos los puntos de las distintas medidas tomadas a lo largo del tiempo, el gráfico aparece como una curva cuya pendiente varía según el crecimiento del bebé, que en ocasiones presenta picos o retrocesos. Los percentiles (también llamados percentiles) se utilizan para representar las variaciones de estos valores, los cuales constituyen un sistema de promedios que nos permite entender si el crecimiento tiene una tendencia regular o no. 

Los pediatras suelen seguir curvas de crecimiento seguras y certificadas, como las desarrolladas por la Organización Mundial de la Salud o los Centros Estadounidenses para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). 

¿Cuáles son los percentiles de crecimiento?

Los percentiles de crecimiento pueden considerarse una especie de unidad de medida del crecimiento de un niño. Estos son valores de referencia que se utilizan para ver cómo está creciendo. Por lo general, se considera normal lo que se encuentra entre el percentil 3 y el 97. El percentil 50 representa la media. 

Siempre debemos recordar que cada niño es único y, en su individualidad, también es único en su crecimiento. Las comparaciones nunca son buenas, solo sirven para desencadenar miedos y ansiedades absolutamente injustificados. Así que evite hacerlos, pero confíe únicamente en su pediatra de confianza. 

Cómo se calculan los percentiles de crecimiento 

Para comprender cómo se calculan los percentiles de crecimiento, piense en una muestra representativa de 1,000 niños de la misma edad y sexo. Luego imagina poner a todos estos bebés en una fila, pesarlos y medirlos en altura. Después de las mediciones, aquellos con características similares se dividen en 100 grupos, cada uno de los cuales corresponde a un percentil. 

Tomemos algunos ejemplos para aclarar mejor el concepto. 

Si un bebé de 18 meses está en el percentil 50 de peso, significa que, en su grupo hipotético de edad y sexo, probablemente la mitad pesará más que él y la otra mitad menos. 

Si una niña de 2 años está en el percentil 30 de altura, es concebible que 30 niñas sean más bajas, mientras que 70 serán más altas. 

En las tablas de crecimiento, los percentiles están representados por curvas paralelas. El central es el percentil 50, mientras que por debajo están los que tienen los percentiles más bajos y por encima los que tienen los percentiles más altos. Si la curva de crecimiento del niño corre paralela a las del gráfico, se supone que el niño está creciendo de manera constante y regular. 

¿Qué son los percentiles?

Los percentiles se utilizan para tener una idea del crecimiento de un niño. Sin embargo, estar en el percentil 4 o 95 no significa que sea pobre o, por el contrario, exagerado. Todo depende de la tendencia general durante un largo período de tiempo. Una sola cifra no dice mucho. En otras palabras, lo realmente importante es si un bebé ha sido constante en torno a un determinado percentil (ya sea bajo o alto). 

Es necesario monitorear los cambios en los percentiles. Si su peso siempre ha estado en el percentil 60 y cae repentinamente al percentil 30, debe comprender por qué. Por eso esta herramienta es tan importante para el pediatra. El médico conoce a nuestros hijos desde que llegaron al mundo y sabe prácticamente todo sobre ellos (qué comen, cuánto duermen, qué son capaces de hacer, etc.), por lo que es el único que realmente puede entender si algo está mal y si es necesario investigar más a fondo con pruebas de diagnóstico.

¿De qué depende el crecimiento de un niño? 

Partimos de un supuesto que debería tranquilizarnos, el crecimiento no siempre es el mismo. Hay momentos en los que es más rápido, por ejemplo en los primeros tres meses de vida o durante la pubertad, mientras que en otros se ralentiza. Es absolutamente fisiológico que así sea y el ojo atento de un médico es capaz de percibir si puede haber algún problema. Por tanto, la evaluación a lo largo del tiempo es importante.

El crecimiento no depende únicamente de simples «números», es decir, del peso, la altura o la circunferencia de la cabeza del niño. Hay muchos factores que contribuyen a esto. La nutrición, por ejemplo, juega un papel fundamental a cualquier edad. La misma consideración se aplica al sueño, las medidas al nacer, la semana de gestación en la que nació, los hábitos (por ejemplo, si va a la guardería o al colegio), etc. Todos los elementos evaluados por el pediatra cuando lo visita. 

Y luego no debemos olvidar la genética. Por ejemplo, un pequeño en el percentil 40 de peso y el 60 de altura es un poco más delgado y un poco más alto que el promedio de sus compañeros, probablemente porque heredó esta estructura de sus padres. Por el contrario, un niño con el percentil 70 de peso y el 50 de altura estará un poco más en la carne. En general, los hijos de parejas altas o bajas, delgadas o gordas tendrán más probabilidades de ser niños cuando sean adultos. 

¿Los percentiles son los mismos para todos?

Las curvas de crecimiento no son las mismas para todos. Los datos que ingresa son siempre los mismos, peso, altura y, por lo general, hasta los 3 años de edad, perímetro cefálico, pero hay diferencias en otros aspectos. Por ejemplo, las gráficas (y en consecuencia también los percentiles de crecimiento) son diferentes entre hombres y mujeres. En promedio, los primeros crecen un poco más que los segundos y por lo tanto es algo que se debe tener en cuenta a la hora de monitorear el desarrollo. 

Luego están las curvas particulares, por ejemplo para bebés prematuros y para aquellos con síndrome de Down o alguna patología. En estos casos, el crecimiento no es el mismo que el de los demás y, por tanto, hay que analizarlo de forma diferenciada. Los niños con síndrome de Down, por ejemplo, suelen tener dificultades para alimentarse, lo que repercute en el peso. Por lo tanto, está claro que se necesita una evaluación médica diferente. 

Curva de crecimiento para bebés prematuros 

La curva de crecimiento de los bebés prematuros merece una discusión aparte. En este caso, se debe calcular la edad «real» del bebé. Expliquemos mejor. Tomemos el ejemplo de un bebé que nace a las 34 semanas de embarazo, que es 6 semanas antes de las 40 semanas convencionales. A los 5 meses, su desarrollo psicofísico es muy probable que el de un bebé de 3 meses y medio, la edad que tendría si hubiera nacido a término. Por tanto, los cálculos de peso, talla y perímetro cefálico se deben hacer sobre esta edad y no sobre la personal, de lo contrario estarían mal. 

¿Qué son los saldos de salud? 

Los presupuestos sanitarios son citas fijas y periódicas con el pediatra cuyo objetivo principal es hacer un balance de cómo crece el bebé. Durante estas reuniones, tienes más tiempo para investigar algunas cosas, en comparación con las visitas ambulatorias normales que en su mayoría sirven para solucionar un problema del momento, como un dolor de oído o una conjuntivitis. 

En general, en el primer año de vida las valoraciones de salud son 5 y se realizan entre los 30 y 45 días de vida, entre 2 y 3 meses, entre 4 y 6 meses, entre 7 y 9 meses, entre 10 y 12 meses (obviamente dependiendo de lo que decida su médico, estos «plazos» pueden ser diferentes). Durante los controles de salud, el pediatra siempre mide el peso, la altura y la circunferencia de la cabeza de los niños para crear curvas de crecimiento y verificar el progreso del desarrollo psicofísico a lo largo del tiempo. También son una oportunidad para hablar sobre lactancia materna, vacunas, nutrición y mucho más.